sábado, 29 de julio de 2017

John G. Morris, Legendary Picture Editor, Has Died


Text and Photos : José Manuel Serrano Esparza 

John G. Morris inside his home at Rue des Tournelles, 3rd Arrondissement, in the quarter of Marais, Paris (France).

John G. Morris, the most influential picture editor in the History of Photography, has died on July 28, 2017 in Paris at the age of 100.

John G. Morris speaking about pictures with Magnum photographer Abbas inside Magnum Agency Paris Office and Gallery at 19 rue Hégésippe Moreau, 75018.

Original number 1 of the Life magazine November 23, 1936 with cover by Margaret Bourke-White. It meant the launching pad of what would become the most prestigious illustrated publication in the world within only a year, particularly thanks to the wise choices of Henry R. Luce (owner of Time Life Inc. Publishing Group) and the executive editors John Shaw Billings and Daniel Longwell — Edward K. Thompson would arrive as picture editor the following year — hiring top class photographers (in this number the staff of photojournalists was made up by Margaret Bourke-White, Alfred Eisenstaedt, Thomas D. McAvoy and Peter Stackpole), since top priority was to get superb pictures with tons of impact and messages along with an exceedingly high quality printing of the images on reference-class heavily coated paper and 98 pages in which there was a mingling of photographic stories with text and images and advertisements of the most recognized firms. The incorporation of John G. Morris as picture editor to the formidable Life editorial team two years later, in 1938, meant a remarkable boost in the massive international spreading of this really top-notch magazine (which already since early forties sold millions of copies and had the most important distribution network in the world together with Coca-Cola).

His professional career in photography started in March 1938 when he began working in Life magazine, the foremost international illustrated publication owned by Henry Luce and based in the Life & Time Inc of the Chrysler Building in New York, where John G. Morris was taught by the then best team of picture editors on earth, made up by Wilson Hicks (Executive Editor), Daniel Longwell (Executive Editor), John Shaw Billings (Managing Editor) and Edward K. Thompson (right hand of Wilson Hicks since 1937 and the best picture editor of them all).

John G. Morris´s progression was meteoric and only a year later, in May 1940, he was already research assistant to Alexander King (Associate Editor of Life magazine) and shortly before 1940 Christmas he was elected assistant to Wilson Hicks, thanks to his impressive speed and skill on choosing the most representative and defining images among the thousand ones made in the five continents which arrived daily.

John G. Morris inside one of the areas of his famous library at his home in Paris. In the background on the left can be seen Henri Cartier-Bresson´s iconic picture Smiling Boy Walking While Taking Two Bottles Across the Rue Mouffetard, made by the famous Magnum Agency French photographer in 1954.

From scratch, he realized that a key factor to become a top-notch picture editor was not only the prowess, experience and intuition when selecting images, but also the deep knowledge on the photographers and their most significant qualities to allocate them specific assignments in very different contexts.

Therefore, John G. Morris devoted himself in body and soul to his work, spent an average of 16 hours a day inside the Life & Time Inc., watching the continuous bustle of photographers and couriers arriving with 35 mm and 2 1/4 x 2 1/4 (6 x 6 cm) film rolls and 4 x 5 (10 x 12 cm) plates that they delivered to the picture editors, from which a lot of hubbub was brought about, because they had to develop films as soon as possible, select the best photographs, devise the picture stories, ellaborate the layout of images and text and send it all to photomechanics to be printed on Life magazine pages.

John G. Morris in New York in 2010, a few days before being bestowed the 2010 ICP Infinity Award for Lifetime Achievement. He also has the National Order of Légion d ´Honneur (which was given to him by Marc Riboud in Paris in 2009), the Erich Salomon Prize in 2003, the Joseph A. Sprague Memorial Award National Press Photographers Association in 1971, the ICP Writing Award 1999 for his book Get the Picture: A Personal History of Photojournalism, the Prix Bayaeux-Calvados des Correspondants de Guerre in 2004 and others.

It made absolutely necessary to work flawlessly and tremendously fast, since Life was by far at the moment the reference-class information media, sold millions of copies all over the world and had a formidable international distribution network both through personalized delivery home by home to subscribers and by means of newsstands selling it to public.

John could steadily see the cream of the crop of world picture editors toiling to have everything ready before the deadlines of each number of Life magazine.

And bearing in mind that often the best pictures arrived when the deadline to send things to photomechanics was only hours or even minutes to expire, it meant to all intents and purposes the daily fulfillment of real feats by picture editors to be able to choose in record time the images featuring most impact, since there was a lot of money and prestige at stake and the key factor for success was above all to show the most recent and meaningful images possible, oozing outstanding visual relevance regarding their content, speaking by themselves conveying a message and touching the readers, in addition to making them think.

To name only an example, Edward K. Thompson with his turned up sleeves was able to select pictures from upside down original negatives while being in the sodium hyposulfite as fixing agent.

These were people with a tremendous knowledge on photographs, and though in a very hard way, it was the best possible school for John G. Morris, who within a few years (from late forties onwards) would become one of the best picture editors in the world,

John G. Morris speaking about photography inside Magnum Agency Paris Office and Gallery at 19 rue Hégésippe Moreau, 75018.

as well as being the man who mostly defended the rights of the profesional photographers (who were always for him like sons) in the entire History of World Photojournalism, having fought tooth and nail throughout his whole lifetime to attain that they were well paid and recognized.

His full-fledged operative symbiosis with Life photographers had began in 1939 (after being named substitute researcher of Life sports section) when he met Alfred Eisenstaedt (whom he accompanied during a reportage he made of the Saratoga Springs Horse Races in New York) and Gjon Milli (a genius of movement photography and one of the pioneers of high speed photography with stroboscopic flash, with whom John went to his studio at 6 East Twenty-Third Street in New York while he made stop-action pictures of the Wimbledon champion Alice Marble hitting the ball with her racket).


John G. Morris´s full-fledged operative symbiosis with Life photographers had began in 1939 (after being named substitute researcher of Life sports section) when she met Alfred Eisenstaedt (whom he accompanied during a reportage he made of the Saratoga Springs Horse Races in New York) and Gjon Mili (a genius of movement photography and one of the pioneers of high speed photography with stroboscopic flash, with whom John went to his studio at 6 East Twenty-Third Street in New York while he made stop-action pictures of the Wimbledon champion Alice Marble hitting the ball with her racket).

John G. Morris sitting on a wagon seat of the Parisian subway, while advancing between the stations of La Tour Maubourg and École Militaire of the Line 8 Créteil Pointe du Lac — Balard, after the train had run thirteeen stations from Bastille. He was almost an hour speaking about photography throughout the whole way. This monster of picture editing and visualization of images, a real living encyclopedia, was able to remember with amazing accuracy all kind of anecdotes happened during his entire professional career, even those ones from thirties of XX Century, and above all, he became thrilled on speaking about photographers he loved as if they were his children: Jane Evelyn Atwood, Peter Turnley, David C. Turnley, Abbas, Cristina García Rodero, Ian Berry, Josef Koudelka, Thomas Haley, Raymond Depardon and many more, in a true stream of knowledge, impressive memory and precision of details. A few minutes later, the train reached the École Militaire Station, and then, this exceptional human being walked towards the Eiffel Tower, whose beholding turned him into the happiest man on earth. Such was his eternal ydill with the Seine river city in which he lived throughout 34 years, since 1983.

From then onwards and throughout almost seventy years as professional picture editor, John G. Morris had close contact throughout decades, comradeship spirit with them, ordering them to make assignments all over the world and was highly instrumental in the careers of such renowned photographers as:

Henri Cartier-Bresson, Robert Capa, Alfred Eisenstaedt Margaret Bourke-White, David Seymour Chim, Werner Bischof, Gjon Mili, George Rodger, Bob Landry, Ralph Morse, Carl Mydans, Elliot Elisofon, Hansel Mieth, Elliot Erwitt, Phillippe Halsman, Eugene Smith, Cornell Capa, Inge Morath, Dmitri Kessel, David Douglas Duncan, Fritz Goro, Myron Davies, George Silk, Peter Stackpole, John Florea, Hans Wild, Frank Scherschel, Dave Scherman, Ernst Haas, Lee Miller, Bill Vandivert, Ruth Orkin, Sol Libsohn, Esther Bubbley, Gordon Coster, Larry Burrows, Eve Arnold, Burt Glinn, Erich Hartmann, Dennis Stock, John Phillips, Erich Lessing, Jane Evelynn Atwood, Marc Riboud, Kryn Taconis, Bill Snead, Ernies Sisto, Barton Silverman, Neal Boenzi, Edward Hausner, Jack Manning, Don Hogan Charles, Peter Magubane, Michel Laurent, David Turnley, Peter Turnley and many more.

John G. Morris inside the lounge of his home in Paris, browsing his iconic book Get the Picture: A Personal History of Photojournalism, published by the University of Chicago Press Ltd, with which he won the International Center of Photography Writing Award in 1999.

In 1941, Henry R. Luce decided to send John G. Morris to strengthen Life Office at Sunset Boulevard, Los Ángeles (California), directed by Sid James, because he needed to expand the photographic coverage of the thriving cinematographic industry of Hollywood and its stars.

There he met Margaret Bourke-White and saw the very high standard of quality with which she worked using 4 x 5 (10 x 12 cm) Speed Graflex large format cameras, as well as enjoying a special contract with Life through which she was provided with a personal photographic laboratory, two professional printers and two assistants.

And in October 1943 (after a short period of nine months replacing Ray Mackland as picture editor of Life in Washington D.C during that year), his great professional opportunity arrived when Wilson Hicks named him Life Picture Editor in London, with the aim of selecting the best images of the Second World War on European zone.

Thereupon, John G. Morris travelled to London by plane and settled in the Time & Life Ltd Office at Dean Street, Soho, which had a staff of 35 people and some darkrooms.

Besides, John had at his disposal an excellent team of war photographers made up by David Scherman, Bob Landry, Frank Scherschel, George Rodger, Ralph Morse and Robert Capa.

It was a position with a huge load of responsibility, because such as Wilson Hicks had reported him from the beginning, there would be a massive landing of Allied troops with hundreds of thousands of men, thousands of aircraft and warships which would attack some spots of the continental Europe occupied by Germany, and the pictures of the attack day would probably be the most important ones in the whole History of Photojournalism until that moment and pivotal for Life magazine.

And that moment arrived  on D-Day, June 6, 1944, when 156,000 men on board of warships, with massive support of aviation, landed on five beachheads of the Normandy coast (France): Utah, Omaha, Gold, Juno and Sword.

Robert Capa managed to get some extraordinary pictures at 6:40 h of D-Day dawn during the first attacking wave of the 16th Regiment of the 1st U.S Army Division against Omaha Beach, landing their LCVP at a distance of approximately a hundred yards from its sands and advancing towards it through the waters. Many of them would die within very few minutes under the German machine gun and artillery fire.

Those images were edited by John G. Morris in London, sent to New York and published in the June 19, 1944 number of Life magazine.

After being field coordinator of all Allied Press photographers in Normandy during 1944, he was appointed Life Paris Bureau Chief in 1945, subsequently becoming picture editor of Impact, the U.S Air Intelligence magazine on being drafted into the USAAF in the middle of that year.

Back in civilian life again, John G. Morris was named picture editor of Ladies Home Journal (then the best magazine in the world for women and also a legendary publication in terms of high quality in all conceivable parameters and originality), a gorgeous publication that had very good photographers, great illustrators led by Al Parker, very good quality of paper and more than two hundred pages.

Needless to say that the arrival of John to this flagship illustrated publication of the Curtis Group edited by Bruce and Beatrice Gould built it up with a sensational selection of pictures and new ideas like offering 2,000 dollars ( a lot of money at the time) to photographers for each accepted cover and 500 dollars to the woman appearing on it.

It was a tremendous and praiseworthy success for a magazine devoted to women, particularly the feature series " How America Lives" and " People are People the World Over ", in adition to the number of February 1948, with the sixteen page picture story " Women and Children in Soviet Russia with pictures by Capa (who was paid 20,000 dollars) and words by John Steinbeck (who was paid 3,000 dollars) and sold out fast.

Cover of an original Ladies Home Journal magazine number of March 1950 with the picture of the pretty young American woman Geraldine Dent made by Ruth Orkin at the vegetable market of New York. However amazing it may be, this fabulous picture was preceded by another also wonderful one and framed horizontally (with the woman filling the left half of the image), got some seconds before, likewise from an exceedingly short distance, in which the photographer captured her with a slightly right/left diagonal shot, almost perpendicular to her face (while she was engrossed in her thoughts and holding a small red apple with her left hand) and going unnoticed.

Moreover, John G. Morris was one of the pioneers in the use of cover pictures made with Kodachrome colour film, when he chose a photograph made by Ruth Orkin with a 24 x 36 mm format Contax II rangefinder camera coupled to a Carl Zeiss Jena 5 cm f/2 lens and loaded with 35 mm Kodachrome film for making the cover of Ladies Home Journal number of March 1950, which was quickly sold out.

In 1953, he became Executive Director of Magnum Agency in New York (where he had often gone since 1949 on a weekly basis to discuss story ideas with photographers and picture editor Maria Eisner), which had been founded in 1947 by Robert Capa, Henri Cartier-Bresson, David Seymour "Chim", William Vandivert and George Rodger.

Lockheed L-1049 Super Constellation plane featuring four Wright R-3350 972-TC-18DA-1 radial engines delivering 3,250 hp, with a range of  5,150 miles (8,288 km/h) and a cruise speed of 304 miles/ h (489 km/h). John G. Morris often travelled between New York and Paris inside an aircraft like this and belonging to TWA Trans World Airlines during his stage as Executive Editor of Magnum Agency, landing at Orly airport in Paris and being frequently welcomed by Robert Capa. It was a 16 hour flight.

John was instrumental in reinforcing the cooperative of photojournalists through an indefatigable labour selling its pictures not only inside United States but also all over the world, a task in which he had the valuable help of Inge Bondi, an amazingly gifted woman who had learnt picture editing from Ernst Haas and Werner Bischof and was a noticeable expert on photography.

Furthermore, during John G. Morris tenure as Magnum Agency New York Executive Director (which would last eleven years, until 1964), three exceptional reportages made by Ernst Haas ( New York: Images of a Magic City, made with Kodachrome film, being sold to Life for 20,000 dollars in September of 1953), Werner Bischof  (with some pictture essays made in United States and South America in 1953 and 1954) and Erich Hartmann (photographic essay on farmers, wheat harvests and making of bread in Centralia, Kansas) were decisive for the economical consolidation of Magnum, together with the activity of five further top of the line photographers who became full members of Magnum from mid fifties: Elliott Erwitt (1953), Marc Riboud (1953), Burt Glinn (1954), Dennis Stock (1954), Erich Lessing (1955) and Eve Arnold (1957).

And at every moment, the fundamental keynote had been the one begotten by Robert Capa from early forties and giving birth to Magnum in 1947: the retention of original negatives by the photographers as a basic principle underlying the cooperative of photojournalists existence.

After the sad and almost simultaneous death of Robert Capa (in Tai Binh, Vietnam, on May 25, 1954) and Werner Bischof (in Trujillo, Peru, on May 16, 1954), Cornell Capa (who had made prints in Paris in 1936 for his brother Robert, Henri Cartier-Bresson and David Seymour " Chim ", to subsequently go to New York in 1937 with his mother Julia Friedmann to become a professional darkroom man in Pix Agency and then Life ) was chosen President of Magnum Agency.

It was necessary to recover as soon as possible from the terrible blow represented by the demise of both the creator of Magnum Agency and the Swiss genius of photography, with the added hitch of financial problems, particularly related to the keeping of Magnum Office in Paris, of whose working Henri Cartier-Bresson took finally the reins.

The High Priest of the Rangefinder had already been instrumental in the flourishing of Magnum since its very foundation onwards, with two extraordinary reportages (one covering the Chinese Revolution for Life in 1948 and a further one photographing Mahatma Gandhi at Birla House area in New Delhi, India, also for Life that same year ) which had obtained a lot of cash for the cooperative of photojournalists.

But now, Henri Cartier-Bresson, fully aware that he wasn´t a gifted administrator, took a risky decision to try getting as much money as possible within very short time: he would go to the Soviet Union to make a reportage of the state of things in the country after the passing away of Josif Stalin one year and two months before, in March of 1953.

It was a jeopardous gamble, because such a venture would mean a significant Magnum wherewithal of its own investment on plane trips, daily feeding and hotels, but HCB´confidence in his photographing skills was boundless and in late August 1954 he went to the Soviet Union, getting wonderful pictures of the people´s daily life: workers, soldiers, agricultural fairs, Komsomolskaya Square, textile factories, the Moscow Kremlin and Moskva river, a Bolshoi Theatre performance of Tchaikowsky´s Swan Lake, the Red Square and so on.

John G. Morris with Henri Cartier-Bresson inside Magnum Office in Paris. The interaction between both of them was a key factor in the increase of the cooperative of photographers income, particularly during fifties, when many pictures were daily sold to the most prominent international illustrated publications in the world, including Life, which reached the awesome figure of 5 million copies per number sold.

This way, once more, HCB´s superb pictures along with John G. Morris stunning ability to sell them worldwide to different illustrated magazines and newspapers, saved the economic situation of Magnum Agency, making it highly profitable and beefing up the morale of the rest of the cooperative photographers, which would be even more enhanced three years later with the Magnum coverage of Queen Elizabeth and his consort Phillip´s visit to the United States in 1957 and pictures made by four photographers: Eugene Smith, Ernst Haas, Cornell Capa and Burt Glinn.

John G. Morris talking to David Seymour " Chim " inside his spare Magnum office at 15 West Forty-seventh Street. The extraordinary photographer and life philosopher " Chim " was one of the founders of Magnum Agency and a driving force in himself.

But on November 10, 1956, there was another tragedy shaking Magnum foundations: David Seymour " Chim" died in Egypt when the jeep in which he went with photographer Jean Roy was machine gunned at an Egyptian road control.

This was a further tremendous and irreplaceable loss for Magnum. The legendary " Chim" was always the most cultured member of the photographic agency, together with Henri Cartier-Bresson and Inge Morath.

" Chim" was a man of great sensitivity and charm, intuitive, unselfish and always helping his teammates, passionate for photography, absolutely beloved by everybody in Magnum and making friends wherever he was.

This was almost unbearable for Magnum staff in New York and Paris. There was commotion and unutterable grief and pain in everybody.

From early sixties, traditional picture magazines like Picture Post, Regards, Illustrated, Collier´sThe Illustrated London News and others began having difficulties and sales dropping before the thriving of Esquire, National Geographic and Holiday,

Original copy of Holiday magazine of November 1949. This large format lavish illustrated publication belonging to the Curtis Publishing Company and featuring 152 pages, shot to the top throughout sixties as one of the best magazines in the world, alternating inside it superb photographic stories on pages with pictures in black and white and colour (the latter ones made above all from Kodak Ektachrome slides (whose colour dyes — unlike Kodachrome transparencies — were included in the emulsion, so the development was much faster and they could more easily tackle the deadlines of material delivery to photomechanics for its reproduction on the magazine pages with an excellent — though without reaching the stratospheric levels of Kodachrome — printing quality.

Pages 64 and 65 of the eleven page outstanding reportage " Conversation in Budapest ", made by Robert Capa, on inner pages of the Holiday magazine number of November, 1949, with black and white pictures got by the Hungarian photojournalist from Jewish descent with a medium format 2 1/4 x 2 1/4 (6 x 6 cm) Rolleiflex camera (some of them were horizontally or vertically reframed by the picture editor Louis F. V. Mercier). The four colour photographies filling page 64 were made by Capa with Kodak Ektachrome E-1 ASA 12 120 roll film, taking advantage of the very good sunlight conditions prevailing at the moment. Robert Capa could do this reportage and be financed the trip to Hungary in 1949, thanks to the arrangements implemented by John G. Morris, great friend of Bruce and Beatrice Gould (editors of Ladies Home Journal magazine, also belonging to the Curtis Publishing Company) and likewise of the top executives of that corporation (its editor Ted Patrick and its managing editor Richard L. Field), a relationship that would be kept by John G. Morris for many years and would mean a great steady flow of images acquired from Magnum Agency by Holiday magazine, which was a momentous factor in its heyday during sixties.

which bought massive quantities of photographs to Magnum Agency (also very reinforced between 1961 and 1965 with Bruce Davidson´s bodies of work chronicling the events and aftermath of the Civil Rights Movement around the United States), without forgetting the dazzling fashion illustrated magazine Harper´s Bazaar, whose famous well-known art director Alexei Brodovitch placed it among the best publications in the world thanks to his commedable creativity and indefatigable work.

In 1964, John G. Morris started a new stage as picture editor for The Washington Post after meeting Russell Wiggins (editor) and Alfred Friendly (managing editor) during the American Society of Newspapers Editors Convention, where it was decided that John would strive upon improving the look and visual content of the newspaper, supervising the Picture Desk, the Art Department and the sixteen staff photographers whose boss was Hugh Miller.

Cover of The Washington Post newspaper of June 4, 1965, with three pictures from United Press International  edited by John G. Morris: a portrait of the astronaut Edward White (waiting at Cape Kennedy for the launch of the Gemini 2-man spacecraft), a Titan rocket roaring from the launch pad at Cape Kennedy, propelling the two astronauts into orbit, and an introspective portrait of astronaut James McDivitt wearing his space helmet as he waits to be helped into the Gemini Spacecraft shortly before he and astronaut Edward White were sent into orbit on June 3, 1965.

And within a few months, everything was highly revamped: each photojournalist was given better photographic tools (two camera bodies and four lenses), much more quantity of film, and the picture editing and layout was innovated, managing to strengthen the market possibilities of the newspaper, particularly in the scope of assignments, because until then most photographers had covered only social events.

This way, the talent of such great photojournalists like Wally McNamee (who covered the Vietnam War) and Dick Darcey (who made a great work making the reportage of a freedom march in Selma, Alabama) enjoyed more photographic versatility, in the same was as the rest of photographers of the daily.

On the other hand, John G. Morris devised some editorial milestones like the coverage of Lyndon Johnson´s Inauguration Day after his election as President of the United States, making the most of Dick Darcey´s pictures got from a helicopter to make a twenty page special section on it.

In 1967, John G. Morris started his tenure as The New York Times picture editor, which he would hold until 1975.

It meant a great opportunity for his professional career, since Arthur " Punch " Sulzberger (who had succeeded his father Arthur Hays Sulzberger in 1963 as publisher and chairman) was beginning to build a large news gathering staff.

Very quickly, The New York Times managing editors Clifton Daniel, Abe Rosenthal and Harrison Salisbury realized that John would be crucial to increase sales through hist vast experience and incredibly fast scintillating wit to choose the best pictures arriving at the newspaper, in terms of impact and capture of defining moments conveying powerful messages moving the readers.

Therefore, John G. Morris began to have intensive daily contact with assistant manager editors Manny Friedmann and M. Bernstein, until tackling the change of the very distant location between Art Department, wirephoto machines, photographers, lab men, Picture Desk, engraving department, etc, something that had been slowing things very much before his arrival.

He also established a very good rapport with photographers like Don Hogan Charles, Ernies Sisto, Jack Manning, Edward Hausner, Neal Boenzi, William E. Sauro, Barton Silverman, Gloria Emerson, George Tames and others.

In addition, he persuaded everybody about the need of reinforcing the page 1 which had traditionally been the most significant item in the history of the newspaper, dealing on matters of human concern, and doing maximum effort trying to always select appropriate topics, as well as focusing on real information, accuracy in the pieces of news and quickness delivering them to the readers.

John G. Morris´s eight year incumbency as picture editor of The New York Times churned out iconic pictures and stories, particularly highlighting four of them:
a) The assassination of Martin Luther King in Memphis (Tennessee) on April 5, 1968, who was covered by the NYT photographer Earl Cadwell, likewise lodging at the Motel Lorraine, when he heard shots and saw King dead on the balcony above.

The NYT edition reporting on this murder was enhanced with a picture of Martin Luther King provided by freelance photographer Ben Fernandez who gave it to John at his desk.

b) The assassination of Robert Kennedy at the Ambassador Hotel of Los Angeles by Sirhan Sirhan, while the Democratic presidential candidate was celebrating his successful campaign in the California primary election and had just been addressing supporters in the hotel main ballroom.

John G. Morris was at a very short distance in the ballroom and heard the shots. A few minutes later, after being told that Robert Kennedy had been shot and was very seriously injured, he phoned to the New York Times main office and was able to dictate the story for three hours with thorough accuracy of details, and it became page 1 story in the NYT number of June 5, 1968.

c) The picture made by the Associated Press photographer Eddie Adams of general Nguyen Ngoc Loan, Police Chief of South Vietnam, summarily executing the Vietcong prisoner Nguyen Van Len with a 38 caliber short revolver point blank range shot in his head in a street of Saigon on February 1, 1968, at around 17:00 h pm in the afternoon.

The image is gruesome, since the photographer captured with great timing accuracy on pressing the shutter release button of his camera the instant in which the short revolver bullet has just pierced the head, and the man´s face appears contorted just before his death.

The picture arrived at The New York Times office in the evening of that same day and John G. Morris organized a meeting in which he suggested the managing editors of the newspaper to publish the image in first page, which was accepted, so the photograph appeared the following day in the NYT number of February 2, 1968 cover, occupying roughly a quarter of it.

Eddie Adams would win the Pulitzer Prize of Photography 1969 for this picture.

d) The picture of Neil Armstrong setting his boot on the surface of the Moon on July 20, 1969 and

the many editions of The New York Times reporting about the success of Apollo 11 Mission with a number of black and white photographs and in-depth texts, it all overseen by NYT executive editor Abe Rosenthal, who in addition, had his dream come true: a special 16 page colour supplement magazine inside The New York Times of August 3, 1969 newspaper.

As a picture editor, John G. Morris was instrumental in the fulfillment of all the image related goals of this journalistic operation, the most important one in the history of The New York Times.

With highly knowledgeable criterion, NASA had provided the astronauts with medium format  Hasselblad EL Data cameras loaded with Kodak Ektachrome EF SO168 160 ASA double perforated 70 mm slides.

The morning of July 29, 1969, a Dassault Falcon 20 private jet chartered by The New York Times arrived in Houston with George Cowan (Department of Art Production Expert) and Henry Lieberman (Coordinator of Scientific News). John G. Morris was already there waiting along with other media to be delivered Ektachrome 70 mm dupes and 8 x 10 " (20 x 25 cm) prints of the Apollo 11 Mission by NASA. Tension was maximum, because Abe Rosenthal (Executive Director of The New York Times) and Walter Mattson (Production Executive of the NYT) had ordered them to return by plane as soon as possible to send everything to photomechanics, and they would have very little time to do it, specially the vital 16 page colour supplement, so the selection of the best images that would be published, the layout and elaboration of texts and captions under each picture would have to be made within the aircraft during the return trip from Houston (Texas) to New York.

One of the most incredible moments in the whole History of Photojournalism: Inside the Dassault 20 jet turned into Picture Desk and flying coming back from Houston to New York, John G. Morris gives one of the 8 x 10 " (20 x 25 cm) prints of the Moon surface directly made from the Kodak Ektachrome 160 ASA 70 mm slides to Henry Lieberman (scientific editor of The New York Times), for this to write the text of the picture. In the background is George Cowan, Art Director of The New York Times.

Neil Armstrong and Buzz Aldrin used Hasselblad EL Data cameras with superb Carl Zeiss Biogon 60 mm f/4 lenses featuring great resolving power, contrast and tangential and radial distortion practically 0, which was decisive to get excellent colour transparencies of the Lunar surface and subsequently attain an exceptional level of reproduction in the aforementioned colour supplement, since the modifications made in the cameras according to NASA specifications in symbiosis with the first-class Carl Zeiss Oberkochen lenses used, virtually turned these Hasselblads into photogrammetric cameras of the highest level, delivering extraordinary image quality, something fundamental for the making of the

special colour supplement of August 3, 1969 craved by Abe Rosenthal.

Michael Collins made pictures of the Apollo 11 Lunar Module Eagle with commander Neil Armstrong and pilot Buzz Aldrin coming back from the Moon surface and approaching the Columbia Space Module for docking with a Hasselblad 500 EL camera coupled to a Carl Zeiss Sonnar 250 mm f/5.6 lens, and also of the Moon surface during the thirty orbits he made at a height of 96,500 m over it.

In 1983, eight years after finishing his stage as picture editor of The New York Times, John G. Morris fixed his residence in Paris (where he would live throughout thirty-four years until his death on July 28, 2017) and became picture editor of National Geographic, a position he would hold until 1989.

National Geographic magazine number of June 1984 including among others a fabulous colour reportage titled India by Rail: How a 38,000 Mile Lifeline Grew, boasting pictures made with Kodachrome film which were edited by John G. Morris, whose labour between 1983 and 1989 meant a step up in the visual bedrock of this leading-class magazine, in synergy with the also great picture editor W. E. " Bill  Garret.

On the left of the image, John G. Morris at the end of a lunch in a Paris restaurant. He was speaking for around two hours on the seminal significance of picture editing for the success of any illustrated publication and mentioned the historical examples of Simon Guttman (Berliner Illustrierte Zeitung), Edward K. Thompson (Life), Stefan Lorant (Weekly Illustrated, Picture Post), Roy Striker (FSA Project, Lamp), Willard D. Morgan (Life, Look), James A. Fox (Magnum), Howard Chapnick (Black Star Agency), Barbara Baker Burrows (Life), Marie Schumann (Life), Arnold H. Drapkin (Time), Robert Pledge (Zoom, Gamma, Contact Press Images) and others, as well as remembering a number of stories lived with a slew of famous photographers with whom he had got a relationship of sincere friendship. He also expressed often his penchant for French cuisine and culture in its manifold sides.

Already in the twentieth Century, John G. Morris devoted most of his time to write books and articles in different newspapers and magazines, relishing the readers with his vast knowledge and experience on photography and the exceedingly interesting stories he had the chance of witnessing during his 70 years as a picture editor.

Cover of John G. Morris Photo Diary, the catalogue book of the exceptional auction which took place on April 30, 2011 at Drouot Montagne, 15 avenue Montaigne, Paris, encompassing a great compilation of prints (many of them vintage ones) given to him by many famous photographers throughout his professional career as photo editor, including one at the University of Missouri First Photo Workshop in 1949. John appears making a layout from the students´ pictures.

A double page of the catalogue book John G. Morris Photo Diary. On the right can be seen the wonderful picture " South American Children " given away by Paul Conklin, who got it and printed it in 1962, to John G. Morris.

On the other hand, John G. Morris spent the final quarter of his life as a firm advocate of pacifism, as a consequence of the thousands of war pictures he could see throughout his lifetime, a significant percentage of which were censored because they were considered to be too appalling to publish.

Frontline newspaper number of Winter 2010. John G. Morris was very active as member and writer of this very large format (57,8 x 38 cm) 16 page newspaper with a clear antiwar philosophy, made in London, and flagship illustrated publication of the Frontline Club. The cover is a picture of a mother and her son made by Alfred Eisenstaedt for Life in Hiroshima (Japan) in December of 1945, four months after the first atomic bomb was thrown on the city.

My Century, a book made by John G. Morris and his assistant Riccardo Fisichella during 2016 and 2017, in a last effort to glean a comprehensive array of pictures, documents, lavish information on events and very valuable information of a century whose most famous images were edited by him.

In the cover appears a picture of John made by his great friend Henri Cartier-Bresson at his apartment in rue de Lisbonne (Paris).

This extraordinary book featuring more than 600 pages and focusing on the photographs and legendary photographers who were a very important part of John G. Morris´s life and professional career, means the end with golden brooch of the most legendary stage in the History of Photography.

Text and Photos: José Manuel Serrano Esparza

Published in FV Foto-Video Actualidad Photography Magazine nº 254 of September 2017

John G. Morris, Mítico Editor Gráfico, Ha Muerto


Texto y Fotos : José Manuel Serrano Esparza 

John G. Morris dentro de su casa en la Rue des Tournelles del Barrio de Marais, París, 3rd Arrondissement.

John G. Morris, el más influyente editor gráfico de la Historia de la Fotografía, ha muerto en París el 28 de Julio de 2017 a la edad de 100 años.

John G. Morris hablando sobre fotografía con el fotoperiodista de Magnum Abbas en el interior de la Oficina y Sala de Exposiciones de la Agencia Magnum en París, ubicada en 19 rue Hégésippe Moreau, 75018

Número 1 original de la revista Life del 23 de Noviembre de 1936 con portada de Margaret Bourke-White. Significó el punto de despegue de la que en tan sólo un año se convertiría en la más prestigiosa publicación gráfica del mundo, gracias especialmente al acierto de Henry R. Luce (propietario del grupo editorial Time Life Inc. ) y los editores John Shaw Billings y Daniel Longwell — Edward K. Thompson llegaría como editor gráfico al año siguiente — contratando a fotógrafos de primerísimo nivel (en este número la plantilla de fotorreporteros estaba formada por Margaret Bourke-White, Alfred Eisenstaedt, Thomas D. McAvoy y Peter Stackpole), ya que la máxima prioridad era conseguir soberbias fotografías con mucho impacto y mensaje así como una impresión de altísima calidad de las imágenes sobre papel cuché de referencia y 98 páginas en las que se alternaban historias fotográficas con texto e imágenes y publicidades de las empresas más reconocidas. La incorporación de John G. Morris como editor gráfico al formidable equipo de Life dos años después, en 1938, significó un notable impulso en la masiva difusión internacional de esta revista auténticamente de élite (que ya desde principios de los años cuarenta vendía millones de ejemplares y tenía la más importante red de distribución del mundo junto con Coca-Cola)

Su carrera profesional se inició en Marzo de 1938 cuando empezó a trabajar en Life, la más prestigiosa revista ilustrada a nivel internacional, cuyo propietario era Henry R. Luce y que tenía su sede en las oficinas Life & Time Inc del edificio Chrysler en Nueva York, donde John G. Morris aprendió su profesión del que era en ese momento el mejor equipo de editores gráficos del mundo, integrado por Wilson Hicks (Editor Ejecutivo), Daniel Longwell (Editor Ejecutivo), John Shaw Billings (Editor Administrativo) y Edward K. Thompson (mano derecha de Wilson Hicks desde 1937 y el más competente editor gráfico de todos ellos).

La progresión de John G. Morris fue meteórica, y tan sólo dos años después, en mayo de 1940, ya era asistente de investigación de Alexander King (Editor Asociado de Life magazine) y poco antes de las Navidades de 1940 fue elegido asistente de Wilson Hicks, gracias a su impresionante velocidad y acierto a la hora de elegir las fotos más representativas y definitorias de entre las miles hechas en los cinco continentes que diariamente llegaban a la revista.

John G. Morris en el interior de una de las zonas de su famosa biblioteca en su casa de París. Al fondo a la izquierda puede apreciarse la famosa fotografía de Henri Cartier-Bresson Niño Sonriente Mientras Lleva Dos Botellas a Través de la Rue Mouffetard, hecha por el célebre fotógrafo francés de la Agencia Magnum en 1954.

John G. Morris se dió cuenta desde un principio de que un factor clave a la hora de convertirse en un buen editor gráfico era no sólo la pericia, experiencia e intuición a la hora de seleccionar las imágenes, sino el profundo conocimiento de los fotógrafos y sus cualidades para asignarles misiones concretas en contextos muy diferentes.

De este modo, John G. Morris se dedicó en cuerpo y alma a su trabajo, pasando un promedio de 16 horas diarias en las oficinas de Life & Time Inc. viendo el constante trasiego de fotógrafos que llegaban con sus rollos de película de 35 mm, formato medio 6 x 6 cm y placas de gran formato 4 x 5 (10 x 12 cm) que entregaban a los editores gráficos, a partir de lo cual se generaba abundante stress, ya que había que revelar las películas lo antes posible, seleccionar las mejores fotografías viendo los contactos, crear los relatos ilustrados, elaborar la maquetación de imágenes y textos y enviarlo todo a fotomecánica para su impresión en las páginas de Life.

John G. Morris en Nueva York en Abril de 2010, pocos días antes de recibir el ICP 2010 Infinity Award for Lifetime Achievement. Es también poseedor de la Legión de Honor Francesa, máxima condecoración gala que le fue entregada por Marc Riboud en París (2009), el Premio Erich Salomón (2003), el Premio Memorial A. Sprague de la Asociación Nacional de la Prensa de Estados Unidos, el Premio Literario ICP por su libro Consigue La Foto: Una Historia Personal del Fotoperiodismo (1999), el Premio Bayeux-Calvados de Corresponsales de Guerra (2004) y otros.

Ello hacía absolutamente necesario trabajar muy bien y con tremenda rapidez, ya que Life magazine era en esos momentos con diferencia el referente mundial informativo, vendía millones de ejemplares por todo el mundo y disponía de una formidable red de distribución a nivel internacional tanto mediante entrega personalizada a domicilio a suscriptores como a través de venta al público en quioscos.

John pudo ver por sí mismo, constantemente y en directo, a la élite de los editores gráficos del mundo trabajando a destajo para tener todo listo antes del plazo límite de entrega a fotomecánica de cada número de Life, y teniendo en cuenta que con frecuencia las mejores fotografías llegaban cuando dicho plazo límite para enviar todo para ser impreso estaba a horas o incluso minutos de expirar, ello significaba en la práctica la realización cotidiana de auténticas hazañas para elegir en tiempo récord las imágenes con más impacto, ya que había muchísimo dinero y prestigio en juego y la clave del éxito era sobre todo ofrecer imágenes lo más recientes y significativas posibles, de gran relevancia visual en cuanto a su contenido, que hablaran por sí mismas transmitiendo un mensaje y que conmovieran a hicieran pensar a los lectores.

Por citar solo un ejemplo, si era necesario, Edward K, Thompson (habitualmente con sus brazos arremangados) era capaz de seleccionar las mejores fotos mirando al revés los negativos originales todavía húmedos mientras se hallaban aún en la solución de hiposulfito de sodio como agente fijador.

Eran personas con un tremendo conocimiento sobre imágenes, y aunque el aprendizaje fue muy duro, ésta fue la mejor escuela posible para John G. Morris, que en muy pocos años (desde mediados de los cuarenta) se convertiría en uno de los más eximios editores gráficos del mundo,

John G. Morris hablando sobre fotografía en el interior de la Oficina y Sala de Exposiciones de la Agencia Magnum en París, ubicada en 19 rue Hégésippe Moreau, 75018.

además de ser el hombre que más defendería los derechos de los fotógrafos profesionales en toda la Historia del Fotoperiodismo Mundial, luchando a brazo partido durante toda su vida para conseguir que fueran bien pagados y reconocidos.


La plena simbiosis operativa laboral y de sincera amistad de John G. Morris con los fotógrafos de Life se había iniciado en 1939 (tras ser nombrado subdirector de investigación de la sección de deportes de dicha revista ilustrada) cuando conoció a Alfred Eisenstaedt (al que acompañó durante un reportaje que hizo de las carreras de caballos en Saratoga Springs, Nueva York) y Gjon Milli (un genio de la fotografía en movimiento y de alta velocidad con flash estroboscópico, al que John acompañó a su estudio en el número 6 de East Twenty-Third Street para ayudarle a hacer fotografías de la campeona de Wimbledon Alice Marble golpeando la bola con su raqueta).

John G. Morris sentado en un asiento de uno de los vagones del metro parisino, entre las estaciones de La Tour Maubourg y École Militaire de la Línea 8 Créteil Pointe du Lac— Balard, después de haber recorrido el tren trece estaciones desde Bastille. Casi una hora de reloj hablando sin parar de fotografía durante todo el camino. Este monstruo de la edición fotográfica y de la visualización de imágenes, una auténtica enciclopedia viviente, era capaz de recordar con asombrosa precisión anécdotas ocurridas durante toda su carrera profesional, incluso de los años treinta, y sobre todo, experimentaba una enorme emoción cuando hablaba de fotógrafos a los que estimó como a hijos: Jane Evelynn Atwood, Peter Turnley, David C. Turnley, Abbas, Marc Riboud, Cristina García Rodero, Ian Berry, Josef Koudelka, Thomas Haley, Raymond Depardon y muchos más, en un auténtico torrente de conocimiento, impresionante memoria y exactitud de detalles. Pocos minutos después, el tren llegó a la estación de École Militaire, tras lo cual este ser humano excepcional caminó a pie hasta la Torre Eiffel, cuya contemplación le transformaba en el más feliz de los mortales. Tal era su eterno idilio con la ciudad del Sena, en la que vivió durante 34 años, desde 1983.

Desde entonces en adelante y durante una carrera de casi setenta años como editor gráfico profesional, John G. Morris tuvo estrecho contacto durante décadas, espíritu de camaradería con ellos, les encargó reportajes por todo el mundo y fue decisivo en las carreras de fotógrafos de la talla de:

Henri Cartier-Bresson, Robert Capa, Alfred Eisenstaedt Margaret Bourke-White, David Seymour " Chim ", Werner Bischof, Gjon Mili, George Rodger, Bob Landry, Ralph Morse, Carl Mydans, Elliot Elisofon, Hansel Mieth, Elliot Erwitt, Phillippe Halsman, Eugene Smith, Cornell Capa, Inge Morath, Dmitri Kessel, David Douglas Duncan, Fritz Goro, Myron Davies, George Silk, Peter Stackpole, John Florea, Hans Wild, Frank Scherschel, Dave Scherman, Ernst Haas, Lee Miller, Bill Vandivert, Ruth Orkin, Sol Libsohn, Esther Bubbley, Gordon Coster, Larry Burrows, Eve Arnold, Burt Glinn, Erich Hartmann, Dennis Stock, John Phillips, Erich Lessing, Jane Evelynn Atwood, Marc Riboud, Kryn Taconis, Bill Snead, Ernie Sisto, Barton Silverman, Neal Boenzi, Edward Hausner, Jack Manning, Don Hogan Charles, Peter Magubane, Michel Laurent, David Turnley, Peter Turnley and many more.

John G. Morris dentro del gran salón de su casa en París, hojeando su icónico libro Consigue la Foto: Una Historia Personal del Fotoperiodismo, publicada por University of Chicago Press LTd, con el que ganó el Premio Literario del Centro Internacional de Fotografía de Nueva York

En 1941, Henry R. Luce decidió enviar a John G. Morris para potenciar la Oficina de Life en Sunset Boulevard, Los Ángeles (California), dirigida por Sid James, porque necesitaba ampliar la cobertura de la pujante industria cinematográfica de Hollywood y sus estrellas.

Allí conoció a Margaret Bourke-White y pudo constatar el altísimo standard cualitativo con el que trabajaba usando cámaras de gran formato Speed Graflex 4 x 5 (10 x 12 cm), además de tener un contrato especial con Life que la suministraba un laboratorio fotográfico personal, dos positivadores profesionales y dos ayudantes.

Y en Octubre de 1943 (tras un corto período de nueve meses sustituyendo a Ray Mackland como editor gráfico de Life en Washington D.C durante dicho año), llegó su gran oportunidad profesional cuando Wilson Hicks le nombró Editor Gráfico de Life en Londres, con la misión de seleccionar las mejores fotos de la Segunda Guerra Mundial en su zona europea.

Así pues, John G. Morris viajó en avión a la capital británica y se instaló en las oficinas de Time & Life Ltd en Dean Street, Soho, que contaba con 35 empleados y varias salas de cuarto oscuro.
John tenía además a su disposición un excelente plantel de fotógrafos de guerra formado por David Scherman, Bob Landry, Frank Scherschel, George Rodger,, Ralph Morse y Robert Capa.

Era un puesto de enorme responsabilidad, ya que tal y como le había informado Wilson Hicks desde un principio, en 1944 se produciría un enorme desembarco de tropas aliadas con cientos de miles de hombres, miles de aviones y buques de guerra que atacarían un punto de la costa de la Europa continental ocupada por Alemania y las fotos de la jornada del ataque serían probablemente las más importantes en toda la historia del fotoperiodismo hasta ese momento y vitales para la revista Life.

Y ese momento llegó el D-Day, 6 de Junio de 1944, cuando 156.000 hombres a bordo de buques de guerra, con masivo apoyo de aviación, desembarcaron en cinco cabezas de playa de la costa de Normandía (Francia): Utah, Omaha, Gold, Juno y Sword.

Robert Capa consiguió hacer unas fotos extraordinarias a las 6:40 h del amanecer del D-Day durante la primera oleada de ataque de soldados del 16º Regimiento de la Primera División del Ejército de Estados Unidos contra Omaha Beach, a bordo de lanchas de desembarco LCVP de las que saltaron a una distancia de aproximadamente 90 metros de sus arenas, avanzando hacia ella a través del agua.

 Muchos de ellos murieron en pocos minutos bajo el fuego de la artillería y ametralladoras alemanas.

Dichas imágenes fueron editadas por John G. Morris en Londres, enviadas a Nueva York y publicadas en el número de Life magazine del 19 de junio de 1944.

Tras su etapa como coordinador de los fotógrafos de prensa aliados en Normandía durante 1944, en 1945 fue nombrado Director de la Oficina de Life en París, y tras seis años como editor gráfico de Life, se convirtió en editor de imágenes de Impact, la revista de la Fuerza Aérea de Estados Unidos, durante la realización de su servicio militar dicho año.

De vuelta en la vida civil, en 1946 John G. Morris fue nombrado editor gráfico de Ladies Home Journal (por aquel entonces la mejor publicación gráfica del mundo para mujeres y que destacaba por su gran calidad global en todos los aspectos importantes, a los que se sumaba una notable originalidad), una revista de auténtico lujo para la que trabajaban muy buenos fotógrafos, un extraordinario equipo de ilustradores dirigidos por Al Parker y que se caracterizaba también por su papel del más alto nivel, muy adecuado gramaje y sus más de 200 páginas.

Ni que decir tiene que la llegada de John a esta publicación ilustrada (buque insignia del Grupo Editorial Curtis) dirigida por Bruce y Beatrice Gould la fortaleció notablemente con una sensacional selección de imágenes y nuevas ideas, como ofrecer 2000 dólares (una cantidad de dinero muy considerable para la época ) a los fotógrafos por cada portada aceptada y 500 dólares a la mujer que aparecía en ella.

Fue un tremendo y encomiable éxito para una revista dedicada a mujeres, especialmente con sus series fotográficas " Cómo Vive América " y " Las Personas son Personas en Todo el Mundo ",
además del número de febrero de 1948 con la historia ilustrada de 16 páginas " Mujeres y Niños en la Rusia Soviética " con fotografías hechas por Capa (al que se pagó 20.000 dólares) y textos de John Steinbeck (que cobró 3.000 dólares) que se agotó rápidamente.

Portada de un número original de la revista Ladies Home Journal de Marzo de 1950 con la fotografía de la atractiva joven mujer norteamericana Geraldine Dent hecha por Ruth Orkin en el Mercado de Verduras y Frutas de Nueva York. Por asombroso que pueda parecer, esta fabulosa fotografía fue precedida por otra también maravillosa, con encuadre horizontal (con la mujer ocupando la mitad izquierda de la imagen), hecha pocos segundos antes, igualmente desde una distancia muy próxima y en la que la fotógrafa la captó con un tiro diagonal derecha / izquierda, casi perpendicular a su cara (mientras se hallaba absorta en sus pensamientos y sujetando una pequeña manzana roja con su mano izquierda) y consiguiendo pasar desapercibida. 

Además, John G. Morris fue uno de los pioneros en el uso de portadas de revistas con imágenes hechas con película Kodachrome color, cuando eligió una fotografía hecha por Ruth Orkin con cámara Contax II formato 24 x 36 mm y película  Kodachrome de 35 mm para ser portada del número de la revista Ladies Home Journal de Marzo de 1950, que se agotó también rápidamente.

En 1953, fue nombrado Director Ejecutivo de la Agencia Magnum en Nueva York (donde había estado yendo con frecuencia semanalmente desde 1949 para hablar sobre proyectos de historias ilustradas con los fotógrafos y con la editora gráfica Maria Eisner), que había sido fundada en 1947 por Robert Capa, David Seynour " Chim", Henri Carier-Bresson, William Vandivert y George Rodger.

Aeronave Lockheed L-1049 Super Constellation, dotada con cuatro motores radiales Wright R-3350 972-TC-18DA-1 de 3.250 CV, autonomía de vuelo de 8.288 km y velocidad de crucero de 489 km/h. John G. Morris viajó a menudo entre Nueva York y París dentro de un avión como éste y perteneciente a la compañía aérea TWA Trans World Airlines durante su etapa como Editor Ejecutivo de la Agencia Magnum, aterrizando en el aeropuerto de Orly en París (Francia), siendo frecuentemente recibido por Robert Capa.

John fue fundamental en el reforzamiento de la cooperativa de fotoperiodistas gracias a su infatigable labor de venta de fotografías no sólo en Estados Unidos, sino también por todo el mundo, tarea en la que tuvo el muy valioso apoyo de Inge Bondi, una mujer de enorme talento, que había aprendido edición fotográfica de Ernst Haas y Werner Bischof, además de ser una destacada experta en fotografía.

Además, durante el ejercicio de John G. Morris como Director Ejecutivo de la Agencia Magnum (que duraría once años, hasta 1964), tres reportajes excepcionales realizados por Ernst Haas (Nueva York: Imágenes de una Ciudad Mágica, hecho con película Kodachrome y vendido a Life por 20.000 dólares en Septiembre de 1953), Werner Bischof (con algunos ensayos fotográficos realizados en Estados Unidos y Sudamérica en 1953 y 1954) y Erich Hartmann (reportaje sobre granjeros, cosecha del trigo y fabricación de pan en Centralia, Kansas) fueron decisivos para la consolidación económica de Magnum, junto con la actividad de otros tres fotógrafos de gran talla que se convirtieron en miembros de pleno derecho de Magnum desde mediados de los años cincuenta: Elliott Erwitt (1953), Marc Riboud (1953), Burt Glinn (1954) Dennis Stock (1954), Kryn Taconis (1955) y Eve Arnold (1957).

Y en todo momento, el principio fundamental había sido el concebido por Capa a principios de los años cuarenta y que dió origen a la Agencia Magnum en 1947: la retención de los negativos originales por los fotógrafos que los habían expuesto como pilar básico de la existencia de la cooperativa de fotoperiodistas profesionales.

Después de la triste y casi simultánea muerte de Robert Capa ( en Thai Binh, Vietnam, el 25 de Mayo de 1954) y Werner Bischof (en Trujillo, Perú, el 16 de Mayo del mismo año), Cornell Capa (que había hecho copias fotográficas en papel para su hermano Robert, Henri Cartier-Bresson y David Seymour " Chim " en París en 1936, marchando en 1937 con su madre Julia Friedmann a Nueva York y convirtiéndose en laboratorista profesional primero para la Agencia Pix y después para Life) fue elegido Presidente de la Agencia Magnum.

Era necesario recuperarse lo antes posible del terrible mazazo representado por la muerte del creador de la Agencia Magnum y el genio suizo de la fotografía, con el impedimento añadido de los problemas financieros especialmente relacionados con el mantenimiento de la Oficina de Magnum en París, de cuyo funcionamiento Henri Cartier-Bresson tomó finalmente las riendas.

El Sumo Sacerdote del Telémetro ya había sido decisivo en el floreciente progreso de Magnum desde su mismo año de fundación en adelante, con dos extraordinarios reportajes (uno cubriendo la Revolución China para Life en 1948 y otro fotografiando a Mahatma Gandhi en la zona de Birla House, Nueva Delhi, en la India, también para Life ese mismo año) que habían obtenido una gran cantidad de dinero en efectivo para la cooperativa de fotoperiodistas.

Pero ahora, Henri Cartier-Bresson, plenamente consciente de que no era un especialista en administración de empresas, tomó una decisión arriesgada para intentar conseguir la mayor cantidad de dinero posible en muy breve plazo de tiempo: iría a la Unión Soviética para hacer un reportaje sobre la situación diaria en el país tras la muerte de Josif Stalin un año y dos meses antes, en Marzo de 1953.

Fue una jugada audaz, ya que tal operación significaría una importante inversión de dinero por parte de Magnum en viajes en avión, comidas diarias, hoteles, etc, pero la confianza de HCB en su talento fotográfico no tenía límites y a finales de Agosto de 1954 fue a la Unión Soviética e hizo fotos maravillosas de la vida cotidiana de la gente: trabajadores, soldados, ferias de agricultura, la Plaza Komsomolskaya, fábricas textiles, el Kremlin y el río Moskva, una representación de El Lago de los Cisnes de Tchaikowsky en el Teatro Bolshoi, la Plaza Roja, etc.

John G. Morris con Henri Cartier-Bresson dentro de la Oficina de la Agencia Magnum en París. La interacción entre ambos fue un factor clave en el aumento de los ingresos de la cooperativa de fotógrafos, sobre todo durante la segunda mitad de los años cincuenta, cuando se vendían a diario muchas fotografías a las publicaciones ilustradas internacionales más importantes del mundo, incluyendo Life, que alcanzó la asombrosa cifra de 5 millones de ejemplares vendidos de cada número.

De este modo, una vez más, las excelentes fotografías creadas por Henri Cartier-Bresson junto con la asombrosa habilidad y experiencia de John G. Morris para venderlas por todo el mundo a diferentes revistas ilustradas y periódicos, salvaron la situación económica de la Agencia Magnum, aumentando notablemente sus beneficios y fortaleciendo la moral del resto de fotógrafos de la cooperativa, que sería potenciada aun más tres años después con la cobertura por Magnum de la visita de la Reina Isabel de Inglaterra y su consorte Felipe de Edimburgo a Estados Unidos en 1957 y fotografías hecha por cuatro fotoperiodistas de Magnum: Eugene Smith, Ernst Haas, Cornell Capa y Burt Glinn.

John G. Morris hablando con David Seymour " Chim " en su oficina de la sede de Magnum en la 15 West Forty-seventh Street de Nueva York. El extraordinario fotógrafo y filósofo de la vida " Chim " fue uno de los fundadores de la Agencia Magnum y fuerza motriz en sí mismo. © Burt Glinn / Magnum Photos

Pero en Noviembre de 1956, otra nueva tragedia sacudió los cimientos de Magnum: David Seymour " Chim " murió en Egipto cuando el jeep en el que iba junto al fotógrafo Jean Roy fue ametrallado en un control de carretera egipcio.

Fue una tremenda a irreemplazable pérdida para la Magnum. El legendario " Chim " fue siempre el miembro más culto de la agencia junto con Henri Cartier-Bresson e Inge Morath.

" Chim " era un hombre de gran sensibilidad y encanto, intuitivo, altruista y que constantemente ayudaba a sus compañeros de profesión, un apasionado de la fotografía, muy querido por todo el mundo en Magnum, y que hacía amigos allí donde estuviera.

Fue algo casi insoportable para la plantilla de Magnum tanto en Nueva York como en París, que experimentó gran conmoción y dolor.

Desde principios de la década de los sesenta, las revistas ilustradas tradicionales como Picture Post, Regards, Illustrated, Collier´s , The Illustrated London News y otras comenzaron a tener dificultades económicas y sus ventas descendieron ante el empuje de Esquire, National Geographic y Holiday,

Ejemplar original de la revista Holiday de Noviembre de 1949. Esta publicación de gran formato perteneciente al Grupo Editorial Curtis y con un contenido de 152 páginas, se consolidó durante la década de los sesenta como una de las mejores revistas del mundo, alternando en su interior soberbios reportajes cuyas páginas tenían fotografías en blanco y negro y color (estas últimas hechas sobre todo a partir de diapositivas Kodak Ektachrome (cuyos copulantes de color — a diferencia de la película Kodachrome — estaban incluídos en la emulsión, con lo que el revelado era mucho más rápido y se podía afrontar con mayor tranquilidad las fechas y horas límite de entrega del material a fotomecánica para su reproducción en las páginas de la revista con una excelente — aún sin llegar a los estratosféricos niveles del Kodachrome — calidad de impresión) con publicidades de bellísimo diseño de las empresas más prestigiosas.

Páginas 64 y 65 del gran reportaje de 11 páginas " Conversación en Budapest de Robert Capa en páginas interiores del número de Noviembre de 1949 de la revista Holiday, con fotografías en color y blanco y negro hechas por el fotoperiodista húngaro de origen judío con una cámara Rolleiflex de formato 6 x 6 cm (algunas de las cuales fueron reencuadradas en formato rectangular horizontal o vertical por el editor fotográfico Louis F. V. Mercier). Las cuatro fotografías en color que ocupan la página 64 fueron hechas por Capa con película Kodak Ektachrome E-1 de ISO 12 aprovechando las muy buenas condiciones de luz solar que había en esos momentos. Robert Capa consiguió que se le encargase este reportaje y se le financiara el viaje a Hungría en 1949, gracias a las gestiones de John G. Morris, gran amigo de Bruce y Beatrice Gould (editores de la revista Ladies Home Journal, también perteneciente al Grupo Editorial Curtis) así como de los altos directivos de dicha corporación editorial (su editor Ted Patrick y su director editorial Richard L. Field), relación que John G. Morris mantendría durante muchos años y significaría un gran flujo constante de adquisición de imágenes a Magnum por parte de Holiday que fue un factor primordial en su época de mayor esplendor durante los años sesenta.   

que compraban masivas cantidades de fotos a la Agencia Magnum (también muy reforzada entre 1961 y 1965 con las crónicas gráficas de Bruce Davidson, que fotografió los acontecimientos y consecuencias del Movimiento de Derechos Civiles por todo Estados Unidos), sin olvidar la fantástica revista de moda Harper´s Bazaar, que también compraba con frecuencia fotos a Magnum y cuyo célebre director de arte Alexei Brodovitch la situó entre las mejores publicaciones del mundo, gracias a su encomiable creatividad e infatigable trabajo.

En 1964, John G. Morris inició una nueva etapa, esta vez como editor gráfico del Washington Post tras reunirse con Russell Wiggins (editor) y Alfred Friendly (editor ejecutivo) durante la Convención de la Sociedad Americana de Periódicos, donde se decidió que John se esforzaría por mejorar el aspecto y contenido visual del diario, supervisando la Oficina Gráfica, el Departamento de Arte y a los dieciséis fotógrafos de plantilla cuyo jefe era Hugh Miller.

Portada del Washington Post del 4 de junio de 1965, con tres fotos de United Press International editadas por John G. Morris: un retrato del astronauta Edward White (esperando en Cabo Kennedy el lanzamiento de la nave espacial Géminis con dos tripulantes, un cohete Titán elevándose con gran estruendo desde la plataforma de lanzamiento de Cabo Kennedy, impulsando a ambos astronautas hasta entrar en órbita, y un retrato introspectivo del astronauta James McDivitt con su casco espacial puesto mientras espera ser ayudado a entrar dentro de la nave espacial Géminis poco antes de que él y el astronauta Edward White fueran puestos en órbita el 3 de Junio de 1965.

Y al cabo de pocos meses, todo fue modernizado: a cada fotoperiodista se le entregaron mejores herramientas fotográficas (dos cuerpos de cámara y cuatro objetivo), mucha más cantidad de película, se renovó la edición gráfica y la maquetación, consiguiendo fortalecer las posibilidades de mercado del periódico, especialmente en el ámbito de los reportajes fotográficos, porque hasta entonces los reporteros gráficos sólo habían cubierto acontecimientos sociales.

De este modo, fotoperiodistas de gran talento como Wally McNamee (que cubrió la guerra de Vietnam) y Dick Darcey (que hizo un gran trabajo fotografiando la Marcha por La Libertad en Selma, Alabama) disfrutaron de una mayor versatilidad fotográfica, del mismo modo que el resto de fotoperiodistas del diario.

Por otra parte, John G. Morris concibió algunos hitos editoriales como la cobertura del Día de Toma de Posesión de Lyndon Johnson tras su elección como Presidente de los Estados Unidos, sacando provecho de las fotos hechas por Dick Darcey desde un helicóptero para elaborar la sección especial de veinte páginas sobre el evento.

En 1967, John G. Morris comenzó su ejercicio como editor gráfico del New York Times, posición que ocuparía hasta 1975.

Ello significó una gran oportunidad para su carrera profesional, ya que Arthur " Punch " Sulzberger (que había sucedido a su padre Arthur Hays Sulzberger en 1963 como editor y presidente) estaba empezando a construir un nuevo departamento de noticias.

Rápidamente, los editores ejecutivos del New York Times Clifton Daniel, Abe Rosenthal y Harrison Salisbury se dieron cuenta de que John sería fundamental para aumentar las ventas, gracias a su gran experiencia e increíblemente rápido y brillante sentido común para elegir las mejores fotos que llegaban al periódico, desde el punto de vista de su impacto y de la captación de momentos definitorios que transmitieran mensajes potentes que conmovieran a los lectores y les hivieran pensar.

Así pues, John G. Morris comenzó a tener contacto diario intensivo con Manny Friedmann y M. Bernstein (ayudantes de los editores ejecutivos), hasta afrontar el cambio de la muy distante ubicación entre el Departamento de Arte, las máquinas de telefotografía, los fotógrafos, los laboratoristas, la Oficina de Imágenes, la Redacción Gráfica, el Departamento de Grabado, etc, algo que había estado ralentizando mucho las cosas antes de su llegada.

Asimismo, estableció una muy buena relación con fotógrafos como Don Hogan Charles, Ernie Sisto, Jack Manning, Edward Hausner, Neal Boenzi, William E. Sauro, Barton Silverman, Gloria Emerson, George Tames y otros.

Además, convenció a todo el mundo de la necesidad de potenciar todavía más la página 1, que había sido tradicionalmente el elemento más importante en la historia del periódico, tratando asuntos de interés humano y haciendo siempre un máximo esfuerzo por seleccionar los temas apropiados, centrándose en la información real, la precisión en las noticias y la rapidez de transmisión de las mismas a los lectores.

Los ocho años de John G. Morris como editor gráfico del New York Times generaron en profusión fotografías icónicas e historias de celebridad mundial, siendo especialmente relevantes cuatro de ellas:
a) El asesinato de Martin Luther King en Memphis (Tennessee) el 5 de Abril de 1968, que fue cubierto por el fotógrafo del NYT Earl Cadwell, que se alojaba también en el Motel Lorraine, cuando escuchó disparos y vio a King muerto en la terraza por encima de él.

La edición del NYT que informó sobre este asesinato fue complementada con una foto de Martin Luther King que suministró el fotógrafo freelance Ben Fernandez, que se la entregó a John en su oficina.

b) El asesinato de Robert Kennedy en el Hotel Ambassador de Los Angeles por Sirhan Sirhan, mientras al candidato presidencial demócrata celebraba su exitosa campaña electoral en las Primarias de California y acababa de pronunciar un discurso ante sus seguidores en el salón de baile del hotel.

John G. Morris se encontraba a una distancia muy próxima del lugar del magnicidio, en el mencionado salón de baile, y oyó los disparos. Pocos minutos más tarde, tras ser informado de que Robert Kennedy había recibido varios tiros y se encontraba muy grave, llamó por teléfono a la oficina principal del New York Times y fue capaz de dictar el relato de los hechos durante tres horas con exhaustiva precisión de detalles, y fue portada del número del NYT del 5 de Junio de 1968.

c) La fotografía hecha por Eddie Adams, reportero de Associated Press, al general Nguyen Ngoc Loan (Jefe de Policía de Vietnam del Sur), ejecutando al prisionero del Vietcong Nguyen Van Len con un revólver corto del calibre 38 mediante un tiro a quemarropa en la cabeza en una calle de Saigón el 1 de Febrero de 1968, aproximadamente a las 16:45 h de la tarde.

La imagen es terrible, ya que el fotógrafo ha captado con gran precisión en el timing al apretar el botón liberador de su cámara justo el instante en el que la bala del revólver corto acaba de penetrar la cabeza, y la cara del hombre aparece convulsa pocas décimas de segundo antes de su muerte.

La fotografía llegó a la oficina del New York Times durante la tarde-noche del mismo día y John G. Morris organizó una reunión en la que sugirió a los editores ejecutivos del periódico que publicaran la imagen en primera página, lo cual fue aceptado, por lo que la fotografía apareció al día siguiente en la portada del número del NYT del 2 de Febrero de 1968, ocupando aproximadamente una cuarta parte de ella.

Eddie Adams ganaría el Premio Pulitzer de Fotografía 1969 por esta imagen.

d) La imagen de Neil Armstrong poniendo su bota sobre la superficie de la Luna el 20 de Julio de 1969 y
las muchas ediciones del New York Times informando sobre el éxito de la Misión Apolo 11 con muchas fotografías en blanco y negro y textos en profundidad, siendo todo ello supervisado por el Editor Ejecutivo del New York Times Abe Rosenthal, que además, vió cumplido su sueño: un suplemento especial en color de 16 páginas dentro del periódico New York Times del 3 de Agosto de 1969.

Como editor gráfico, John G. Morris fue decisivo en el éxito de todos los objetivos relacionados con imágenes de esta operación fotoperiodística, la más importante en toda la historia del New York Times.

Con muy experto criterio, La NASA había susministrado a sus astronautas cámaras de formato medio Hasselblad EL Data cargadas con película color Kodak Ektachrome EF SO168 de 70 mm, 160 ASA y doble perforación.

La mañana del 29 de Julio de 1969 un jet Dassault Falcon 20 fletado por el New York Times llegó a Houston con George Cowan (experto en producción del Departamento de Arte) y Henry Lieberman (Coordinador de Noticias Científicas). John G. Morris se encontraba ya allí esperando con otros medios a que la NASA le entregara duplicados de las diapositivas Ektachrome de 70 mm y copias en papel tamaño 20 x 25 cm. La tensión era máxima, ya que Abe Rosenthal (Director Ejecutivo del NYT) y Walter Mattson (Ejecutivo de Producción del NYT) habían dado orden de que volvieran en avión con el material lo antes posible para enviar todo a fotomecánica, y tendrían muy poco tiempo para hacerlo, especialmente el vital suplemento en color de 16 páginas, por lo que la selección de las mejores imágenes que serían publicadas, la maquetación y la elaboración de los textos y pies de foto debajo de cada imagen tendrían que ser realizados dentro del avión durante el viaje de vuelta desde Houston (Texas) a Nueva York.

Uno de los momentos más alucinantes en toda la historia del fotoperiodismo mundial: Dentro del jet Dassault Falcon 20 transformado en Redacción Gráfica y volando de regreso de Houston a Nueva York, John G. Morris da una de las copias 20 x 25 cm de la superficie lunar hechas directamente de las diapositivas color Kodak Ektachrome 160 ASA de 70 mm a Henry Lieberman (editor científico del New York Times), para que éste escriba el texto de la foto. Al fondo, con pipa, está el Director de Arte George Cowan.

Neil Armstrong y Buzz Aldrin utilizaron cámaras Hasselblad EL Data con soberbios objetivos Carl Zeiss Biogon 60 mm f/4 de gran poder de resolución, contraste y distorsión tangencial y radial prácticamente 0, lo cual fue decisivo para obtener excelentes diapositivas en color de la superficie lunar y conseguir después un excepcional nivel de reproducción en el anteriormente mencionado suplemento, ya que las modificaciones hechas en dichas cámaras conforme a especificaciones de la NASA en simbiosis con los excelentes objetivos Carl Zeiss Oberkochen utilizados, convirtieron a estas Hasselblads a efectos prácticos en cámaras fotogramétricas de primerísimo nivel y generadoras de una extraordinaria calidad de imagen, algo fundamental para la elaboración del

suplemento especial en color del 3 de Agosto de 1969 anhelado por Abe Rosenthal.

Michael Collins hizo fotos del Módulo Lunar Eagle Apolo 11 (cuando el comandante Neil Armstrong y el piloto Buzz Aldrin regresaban de la superficie lunar y se aproximaban al Módulo Espacial Columbia para su acoplamiento) con una cámara Hasselblad 500 EL con objetivo Carl Zeiss Sonnar 250 mm f/5.6, así como de la superficie de la Luna durante las treinta órbitas que dió a una altura de 96.500 m sobre ella.
3 de Agosto de 1969. Armstrong, Collins y Aldrin viendo uno de los rollos de película color Kodak Ektachrome 160 ASA de 70 mm expuesta en la superficie lunar con cámaras Hasselblad tras el aterrizaje del módulo lunar Eagle el 20 de Julio de 1969, mientras Collins daba órbitas en el Módulo de mando.

En 1983, ocho años después de terminar su etapa como editor gráfico del New York Times, John G. Morris fijó su residencia en París (donde viviría durante treinta y cuatro años hasta su muerte el 28 de Julio de 2017) y se convirtió en editor gráfico de la revista National Geographic, puesto que mantendría hasta 1989.

Número de Junio de 1984 de la revista National Geographic que incluyó entre otros un fabuloso reportaje titulado " La India en Tren: Cómo Creció Una Línea de Vida de 38.000 millas ", con fotografías hechas con película Kodachrome que fueron editadas por John G. Morris, cuya labor entre 1983 y 1989 significó un paso adelante en los fundamentos visuales de esta publicación ilustrada de calidad referencial, en sinergia con el también gran editor gráfico W. E. " Bill " Garrett. 

A la izquierda de la imagen, John G. Morris al final de un almuerzo en un restaurante de París. Estuvo hablando durante aproximadamente dos horas sobre la importancia primordial de la edición gráfica para el éxito de cualquier publicación ilustrada y mencionó los ejemplos históricos de Simon Guttman (Berliner Illustrierte Zeitung), Maria Eisner Lehfeldt (Alliance Photo Agency), Edward K. Thompson (Life), Stefan Lorant (Weekly Illustrated, Picture Post), Roy Striker (FSA Project, Lamp), Willard D. Morgan (Life, Look), James A. Fox (Magnum), Howard Chapnick (Black Star Agency), Barbara Baker Burrows (Life), Marie Schumann (Life), Arnold H. Drapkin (Time), Robert Pledge (Zoom, Gamma, Contact Press Images) y otros, además de recordar muchas historias y situaciones vividas con abundantes fotógrafos con los que tuvo una relación de sincera amistad. También expresó su gran pasión por la cocina y cultura francesa en sus múltiples manifestaciones.

Portada del libro catálogo John G. Morris Diario Fotográfico de la excepcional subasta que tuvo lugar el 30 de Abril de 2011 en Drouot Montagne, 15 avenue Montaigne, Paris, y que incluye una gran recopilación de fotografías impresas en papel (muchas de ellas de época) que le fueron regaladas por muchos fotógrafos famosos durante su carrera profesional como editor gráfico, incluyendo una hecha durante el Primer Taller Fotográfico de la Universidad de Missouri en 1949 (en la que John aparece haciendo una maquetación con texto e imágenes a partir de fotografías de alumnos)

Una de las dobles páginas del libro catálogo John G. Morris Foto Diario. A la derecha puede verse la maravillosa fotografía Niós Sudamericanos regalada a John G. Morris por Paul Conklin (creador y positivador de la imagen en 1962).

Por otra parte, John G. Morris pasó los últimos 25 años de su vida como firme defensor del pacifismo, a consecuencia de las miles de fotografías de guerra que pudo ver durante su carrera profesional, de las cuales un significativo porcentaje fueron censuradas porque se consideró que eran demasiado duras para ser publicadas.

Número de Invierno de 2010 del periódico Frontline. John G. Morris fue muy activo como miembro y escritor de este periódico de gran formato (57,8 x 38 cm) y 16 páginas con clara filosofía antibelicista, hecho en Londres, y señera publicación ilustrada del Club Frontline. La portada es una fotografía de una madre con su hijo captada por Alfred Eisenstaedt en Hiroshima (Japón) en Diciembre de 1945, cuatro meses después de ser lanzada la primera bomba atómica sobre la ciudad.

My Century, libro realizado por John G. Morris y su ayudante Riccardo Fisichella durante 2016 y 2017, en un último esfuerzo por recopilar una amplísima colección de imágenes, documentos, detallada información sobre eventos y valiosos datos sobre un siglo cuyas más famosas imágenes fueron editadas por él.

En la portada aparece una fotografía de John hecha por su gran amigo Henri Cartier-Bresson en su apartamento de rue de Lisbonne (París).

Este extraordinario libro de más de 600 páginas y que se centra sobre todo en las fotografías y los legendarios fotoperiodistas que fueron parte muy importante de la vida y carrera profesional de John G. Morris, significa el fin con broche de oro de la etapa más brillante de toda la Historia de la Fotografía.

Texto y Fotos: José Manuel Serrano Esparza.

Publicado en FV Foto-Video Actualidad Revista de Fotografía nº 254 de Septiembre de 2017